La empatía en los caballos

La empatía en los caballos ha quedado más que demostrada en el trato diario con el humano. Sin embargo, hablamos de un proceso más complejo de lo que parece y que también tiene un gran sentido intraespecie.
La empatía en los caballos
Sara González Juárez

Escrito y verificado por la psicóloga Sara González Juárez el 30 septiembre, 2021.

Última actualización: 30 septiembre, 2021

Los équidos son animales que han demostrado ser sensibles a las emociones humanas. De hecho, la empatía en los caballos es una de las características más estudiadas en estos animales.

Los caballos, como animales presa y gregarios que son, dependen en gran medida de su grupo para la supervivencia. Una tarea que es más fácil gracias a que pueden comunicarse con los congéneres de forma eficiente, y reconocer las emociones en ellos es una pieza fundamental del proceso.

En este artículo podrás conocer mejor la empatía de los equinos y la utilidad que esta tiene para su vida. No pierdas detalle, pues te sorprenderá lo profunda que puede llegar a ser la conexión en estos animales.

La empatía en los caballos

La capacidad empática cumple un papel fundamental en el comportamiento cooperativo y social. Hasta hace pocos años, los etólogos y psicólogos consideraban la empatía y otros procesos cognitivos de orden superior como un dominio exclusivo de la psicología humana.

Sin embargo, en la última década, los resultados de estudios científicos han desdibujado la línea entre los humanos y el resto de los animales. Los estudios más comunes versan sobre primates, pero se ha descrito en la mayoría de especies sociales.

Uno de los componentes de la empatía es el contagio emocional. En él, un animal se siente de forma similar a otro cuando este muestra señales de emoción. Los caballos son sensibles a las emociones de los demás, captándolas al momento y viéndose condicionados por ellas.

Dos caballos mirándose con empatía

¿Cómo se expresa la empatía en los caballos?

Los estados internos en animales solo se pueden estudiar de forma indirecta, a través de la observación del comportamiento, ya que ellos no los pueden comunicar verbalmente. En el caso de la empatía, hay una serie de comportamientos que se consideran característicos:

  • Reflejos emocionales ante la expresión de un estado de ánimo: las respuestas empáticas son inconscientes y automáticas.
  • Mímica motora.
  • Movimientos sincronizados: ver correr a una manada de caballos es un gran ejemplo de esto. A pesar de ser tantos, se sincronizan perfectamente para correr en diferentes direcciones a través del lenguaje corporal.
  • Seguimiento de la mirada: también es un indicador muy común en caballos. Seguir la mirada de un congénere puede ser la diferencia entre ver al depredador a tiempo o ser devorado.

El movimiento sincronizado y el seguimiento de la mirada se observan comúnmente en caballos. Sin embargo no existen aún estudios sistemáticos de estos patrones motores imitativos.

Empatía en y autoconsciencia

La empatía y la autoconsciencia son inseparables. La primera requiere que el animal sea capaz de distinguirse a sí mismo del otro -que sea autoconsciente-, pues de otra forma no podría contagiarse de sus estados de ánimo.

Los caballos han demostrado ser capaces de pasar la prueba del espejo, como concluye este estudio de marzo de 2021. En él, hacían marcas en las mejillas a los caballos para ver cómo reaccionaban ante el espejo, y los resultados fueron positivos: los caballos frotaban la cara contra el propio espejo para quitarse la mancha.

Caballo con el ojo cerrado

Valor adaptativo de la empatía en los caballos

Como animal presa que es, el caballo depende de su capacidad para evadirse. Sus depredadores naturales son animales grandes, como pumas, lobos u osos, por lo que su capacidad para huir depende en buena medida de su rapidez para identificar posibles amenazas.

En condiciones de libertad, los caballos depositan buena parte de su seguridad en la información que obtienen del grupo. Para sacarle el máximo partido a esta estrategia de supervivencia, han desarrollado una buena capacidad para leer el lenguaje corporal de sus compañeros.

De esta forma, la empatía ayuda a los caballos a tener un tiempo de respuesta ante el peligro muy corto. Gracias a su rápido contagio emocional y su lectura del lenguaje corporal, una manada puede huir de forma sincronizada en cuestión de un instante, sin pisoteos ni atropellos.

Además, para no pasar la vida entera huyendo, los caballos han desarrollado habilidades para identificar las verdaderas amenazas, como se demostró en un estudio publicado en la revista Nature. En él se concluyó que el tono emocional de la comunicación es un indicador decisivo de peligro.

Esta capacidad para leer y experimentar las emociones de los demás no es tan exclusiva del humano, como has podido comprobar. Además, si tienes la suerte de llegar a formar un vínculo con uno de estos mamíferos, te parecerá tan evidente que no entenderás por qué alguien necesitaría un estudio científico para creérselo.

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