Amnesia alcohólica: ¿por qué se producen lagunas de memoria después de beber?

Muchas personas sufren lagunas mentales tras haber ingerido grandes cantidades de alcohol. En este artículo hablaremos de la amnesia alcohólica y de cómo puede afectarte.
Amnesia alcohólica: ¿por qué se producen lagunas de memoria después de beber?
Elena Sanz

Escrito y verificado por la psicóloga Elena Sanz.

Última actualización: 01 marzo, 2022

Despiertas por la mañana y no recuerdas cómo llegaste a casa anoche. Unos amigos aseguran haberte visto en un bar y tú buscas en la memoria, pero no tienes un recuerdo de ello. Tampoco puedes recordar la conversación telefónica que tuviste con tu pareja. Si esto te ha sucedido en alguna ocasión, probablemente experimentaste lo que se conoce como amnesia alcohólica.

Esta alteración es más frecuente en quienes tienen un consumo excesivo de alcohol a largo plazo, pero puede sucederle a cualquier persona que ingiera esta sustancia. Es una señal de la afectación cerebral producida por el alcohol; y, aunque suele ser un fenómeno transitorio, puede derivar en problemas serios.

¿Qué es la amnesia alcohólica?

La amnesia alcohólica es una alteración neurológica y psicológica relacionada con la ingesta excesiva de alcohol. Su principal manifestación es la perdida de recuerdos, la aparición de lagunas en la memoria (también conocidas como blackouts alcohólicos).

Quien las sufre tiene dificultades para recuperar la información relativa al tiempo en que se encontraba intoxicado. Así, puede no recordar qué hizo, dónde estuvo o con quién habló durante ese periodo. Cabe mencionar que esta amnesia puede ser fragmentaria o en bloque: en el primer caso se olvidan solo algunos momentos, aunque se retiene cierta información parcial; en el segundo, la amnesia abarca largos periodos de tiempo.

Mujer con problemas de alcohol
Según la OMS, el consumo de alcohol provoca defunción y discapacidad a una edad relativamente temprana.

¿Por qué se produce?

Estas lagunas mentales se producen debido a la ingesta de bebidas alcohólicas; pero especialmente con el aumento rápido del alcohol en sangre. Es decir, que no se trata tanto de cuánto bebes sino de la rapidez con la que los niveles de alcohol aumentan en tu organismo. En este sentido influyen diversos factores:

  • La graduación alcohólica. Bebidas, como los licores, pueden incrementar más rápido la alcoholemia que otras como la cerveza y generar con más facilidad estos problemas de memoria.
  • La cantidad de alcohol ingerido en un determinado tiempo. Si la persona bebe demasiado rápido, es más probable que surjan los blackouts. Así, tomar cinco o más bebidas (en los hombres) o cuatro o más (en las mujeres) en un periodo inferior a dos horas es un gran factor de riesgo.
  • La capacidad de la persona para metabolizar el alcohol. Esto viene definido por el sexo, el peso, la frecuencia con la que se consume alcohol y ciertos factores genéticos. En general, las mujeres tienen un mayor riesgo.
  • Beber grandes cantidades de alcohol sin haber ingerido comida anteriormente.

Afectación del hipocampo

Quizá te estés preguntando por qué la ingesta rápida de alcohol conduce a una pérdida de memoria y esto se debe a la afectación del hipocampo tras la ingesta. Esta región cerebral está relacionada con la consolidación de recuerdos; así, la intoxicación alcohólica interfiere en el funcionamiento normal del hipocampo e impide que la información pase a la memoria a largo plazo.

De este modo, la persona está consciente, interactúa con el entorno y toma decisiones; sin embargo, es incapaz de retener recuerdos de lo sucedido. A medida que el nivel de alcohol en sangre desciende este efecto desaparece, por ello la amnesia suele ser transitoria y referida a periodos breves.

Chico con problemas de alcohol
Beber alcohol de forma rápida afecta al hipocampo provocando que la información no se almacenen en la memoria a largo plazo.

Lo que debes tener en cuenta sobre la amnesia alcohólica

Ahora que ya conoces el origen de la amnesia alcohólica, conviene que contemples algunos otros datos relevantes al respecto:

  • Es importante no confundir la amnesia alcohólica o las lagunas mentales por ingesta de alcohol con los desmayos o la pérdida de conciencia. En el primer caso, la persona está consciente y alerta, pero no consolida los recuerdos; en el segundo, está dormida o inconsciente.
  • Quienes abusan del alcohol con regularidad presentan más riesgo de sufrir este tipo de amnesia, pero lo cierto es que cualquier persona puede experimentarlo. Moderar o terminar con la ingesta de alcohol, beber despacio, tomar algún alimento e hidratarse mientras se bebe puede ayudar a prevenir su aparición.
  • Las lagunas mentales generadas por el alcohol no constituyen en sí mismas un problema o trastorno, pero sí predicen de forma confiable el daño causado por el alcohol. Presentarlas está relacionado con otras consecuencias importantes: por ejemplo, involucrarse en conductas impulsivas y de riesgo, bajo rendimiento escolar y laboral, sufrir accidentes o ser arrestado debido a los efectos del alcohol.
  • Tengamos en cuenta que estos blackouts nos advierten de la afectación cognitiva que se está produciendo a causa del alcohol. Así, además de la memoria es probable que se sufran alteraciones en la atención, la capacidad de tomar decisiones o el estado de ánimo; incluso, pueden desarrollarse condiciones más serias como la psicosis de Korsakoff.

En última instancia, si has sufrido amnesia tras haber bebido, es importante que te replantees tu consumo de alcohol. Esto es especialmente relevante en el caso de los más jóvenes, ya que entre ellos el consumo de grandes cantidades de alcohol está muy normalizado. Además, el impacto sobre su desarrollo puede ser muy grande.

En suma, tomemos las lagunas mentales como una señal para cambiar nuestros hábitos.

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  • AMERICAN ADDICTION CENTERS. Blackout Drinking: Impaired Judgement, Memory Loss, and Other Harmful Effects. Disponible en: https://americanaddictioncenters.org/alcoholism-treatment/blackout
  • Miller, M. B., DiBello, A. M., Meier, E., Leavens, E. L., Merrill, J. E., Carey, K. B., & Leffingwell, T. R. (2019). Alcohol-induced amnesia and personalized drinking feedback: Blackouts predict intervention response. Behavior therapy50(1), 25-35.