John Bowlby: biografía del fundador de la teoría del apego

Los trágicos acontecimientos de su infancia, sumados a sus diversos estudios, fueron los aspectos que dieron forma a uno de los mejores psicólogos del siglo XX.
John Bowlby: biografía del fundador de la teoría del apego
Gema Sánchez Cuevas

Revisado y aprobado por la psicóloga Gema Sánchez Cuevas.

Última actualización: 10 octubre, 2022

El psicólogo y psiconalistas John Bowlby (26 de febrero de 1907 – 2 de septiembre de 1990)creía que los apegos de la primera infancia desempeñaban un papel fundamental en el desarrollo posterior y el funcionamiento mental del niño.

Su trabajo contribuyó al desarrollo de la teoría del apego, considerando que los pequeños nacen con la necesidad de buscar y permanecer cerca de las figuras parentales o responsables de su cuidado para su propia supervivencia.

¿Quieres saber cómo comenzó todo? Te lo contamos.

Biografía de John Bowlby

Hijo de Sir Anthony Alfred Bowlby, cirujano de la casa real, y de Mary Bridget Mostyn, fue el cuarto de seis hermanos pertenecientes a la alta sociedad burguesa del siglo XX. En aquella época, las clases más elevadas solían dejar a los pequeños al cuidado de niñeras. Por ello, Bowlby estuvo al cargo mucho tiempo de Minnie, su cuidadora; lo que le llevó a tener poco contacto con su madre.

Sin embargo, a los cuatro años esta dejaría el servicio doméstico de la familia, causándole su partida un gran sufrimiento y sensación de pérdida que se sumaría a la aparición de una nueva niñera con un carácter más frío.

Con la Primera Guerra Mundial, su padre se ausentó y, años después, ingresó en un internado. Este conjunto de eventos le generarían tal grado de dolor que le condujeron a trabajar aspectos como la vinculación, la ansiedad por la separación y el miedo a la pérdida en menores.

Niño triste
La teoría del apego de John Bowlby explica el vínculo afectivo que se crea entre el bebé y su cuidador principal.

Estudios y preparación

Tras varios años de internado, estudió en el Colegio Naval de Dartmouth. Tras ello, intentaría entrar a estudiar medicina en la Universidad de Cambridge, pero durante la realización de dichos estudios se sintió atraído por la salud mental y los abandonó, para comenzar la carrera de Psicología en el Trinity College de la misma universidad.

Su interés principal se encontraba en la infancia y el período de desarrollo y, tras graduarse, empezaría a hacer diversos estudios sobre menores delincuentes y desadaptados, observando que con frecuencia procedían de familias desestructuradas o que habían sufrido malos tratos.

Durante el año 1937, sería aceptado como psicoanalista en la British Psychoanalytical Society. Tras ello, entrenado por Melanie Klein en el psicoanálisis infantil, empezaría a analizar a menores centrándose en los factores ambientales, de crianza y la relación real entre figura maternal-hijo.

Ese mismo año aceptó la propuesta de presidir el Trinity College. Sin embargo, la Segunda Guerra Mundial le llevaría a ser reclutado y a ejercer como teniente coronel en el cuerpo médico.

Los inicios de la teoría del apego

Como bien afirma el siguiente artículo publicado por la revista Review of General Psychology, John Bowlby está en el ranking de los 100 psicólogos del siglo XX más citados por los profesionales. El motivo de ello comenzó por su trabajo inicial con los niños; desde este punto, desarrolló un gran interés por el tema del desarrollo infantil.

En concreto, se interesó especialmente en cómo la separación de los cuidadores afectaba a los pequeños; y, después de muchos estudios, fue cuando empezó a desarrollar sus ideas sobre la importancia del apego en el desarrollo infantil.

En 1949, la OMS encargó a Bowlby que redactara un informe sobre la salud mental de los niños sin hogar en Europa y, después de la publicación del influyente informe, Bowlby continuó desarrollando su teoría del apego.

Dicha teoría sugirió que los vínculos más tempranos formados por los niños con sus cuidadores continúan durante toda la vida. De hecho, este apego serviría para mejorar las posibilidades de supervivencia del niño.

La investigación que hizo John Bowlby sobre el apego y el desarrollo infantil dejó una importante huella en los campos de la psicología, la educación, el cuidado infantil y la crianza de los hijos. Por ende, estudiosos (como María Eugenia Moneta) ampliaron su investigación para desarrollar técnicas de tratamiento clínico y estrategias de prevención.

Su contribución a la psicología

Esperamos que la biografía de John Bowlby te haya servido para conocerlo más detalladamente porque, sin duda, su figura supuso un cambio transgresor para valorar la importancia de permanecer en familia durante la infancia. Dejando un legado que, a día de hoy, sigue teniéndose muy presente a la hora de dirigir cualquier tipo de investigación en el campo de la psicología infantil.

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