El contextualismo funcional de Steven Hayes

En el artículo de hoy analizaremos uno de los fundamentos de la terapia de aceptación y compromiso: el contextualismo funcional. Si quieres saber más sobre esta filosofía pragmática, ¡sigue leyendo!
El contextualismo funcional de Steven Hayes
José Padilla

Escrito y verificado por el psicólogo José Padilla.

Última actualización: 17 abril, 2022

El contextualismo funcional es una filosofía pragmática de la ciencia propuesta por Steven Hayes y que ha tenido un gran desarrollo en el ámbito de la psicología de la conducta. Se encuentra asociada con la teoría de los marcos relacionales y con la terapia de aceptación y compromiso, creadas también por este mismo autor.

El desarrollo de esta filosofía dejó huella en el estudio de la conducta, por lo que sus aportes han sido de relevantes para la aparición de nuevas formas de hacer terapia; perspectivas innovadoras para la comprensión de los trastornos mentales y su tratamiento.

¿Qué es el contextualismo?

Toda conducta, por muy pequeña o irrelevante que sea, se desarrolla en un contexto. Somos individuos contextuales, sometidos y sujetados al contexto sociohistórico en el que vivimos. No podemos simplemente desligarnos o evitar que, en cierta medida, configure lo que somos, lo que pensamos y sentimos.

En el contextualismo, el comportamiento no se entiende como un conjunto de partes que existen previamente al contexto, sino que es percibido como un aspecto del todo que puede ser discriminado y definido, tomando como referencia algunos propósitos pragmáticos. Se asume que todos los organismos interactúan en y con un contexto.

Al ser-en-el-mundo no podemos situarnos fuera de él y conocerlo desde una perspectiva de observador, independiente de los propios juicios, creencias, intenciones, propósitos e historia. La verdad es vista de manera pragmática, y tanto los modelos como las teorías son entendidos como medios para lograr determinados propósitos.

La unidad analítica del contextualismo es el acto-en-contexto en curso y su enfoque es completamente holístico, en el que prima la totalidad del acontecimiento. Esta totalidad hace referencia al contexto antes que a sus elementos.

Piensa en una persona que va al médico. Esta acción tiene una historia (dolores de cabeza) y se desarrolla en un contexto situacional (el consultorio médico). Este acto-en-contexto implica un lugar del que se viene y al que se va, una razón o historia para ir y un propósito que alcanzar.

Paciente hablando con médico

El contextualismo funcional de Steven Hayes

El contextualismo funcional considera al organismo como un todo en acción, en el que priman las funciones que controlan el comportamiento. Es una filosofía monista, no mentalista; funcional, no reduccionista e ideográfica.

Este enfoque sostiene que los procesos mentales, como los pensamientos y los esquemas cognitivos, se configuran a partir de la historia de vida del individuo, y que las relaciones entre los procesos y las acciones del organismo responden a factores potenciados socialmente y no a factores mecánicos.

Desde esta filosofía pragmática, el criterio de validez de toda teoría es su efectividad para alcanzar un objetivo; y que no solo sirva para predecir, sino también para controlar e influir, propiciando las condiciones que permitan la prevención y el cambio de las alteraciones del comportamiento.

Los rasgos distintivos de este tipo de contextualismo son: “la predicción-e-influencia de los acontecimientos psicológicos con precisión, alcance y profundidad” (Hayes, Strosahl y Wilson, 2015). Los fenómenos psicológicos son considerados interacciones en y con un contexto histórico y situacional.

El funcionalismo contextual, entonces, busca predecir e influenciar las interacciones que el organismo establece en y con su contexto. Desde la mirada clínica, no sirve de nada predecir y explicar las cosas, es necesario también saber cómo cambiarlas (influenciarlas).

La precisión, el alcance y la profundidad que se persigue para comprender, predecir e influenciar los acontecimientos mentales son exigencias conceptuales para valorar una explicación como aceptable que cumpla con los objetivos básicos de predicción-e-influencia.

En este contexto, se entiende por precisión a la especificidad de las variables; por alcance a la economía intelectual de la teoría y por profundidad al grado de coherencia alcanzado por los conceptos desarrollados en otros niveles de análisis.

Con la aplicación del contextualismo funcional en la psicología se busca hacer de esta una ciencia de análisis aplicado con intervenciones claras, simples y generalizables, que no solo se concentren en los procesos mentales del individuo, sino también en el contexto en el que estos se manifiestan mediante actos con propósitos y funciones.

Supuestos básicos

Las ideas fundamentales de este tipo de contextualismo son las siguientes:

  • El estudio del organismo o los fenómenos mentales se realiza analizando las interacciones de este en y con un contexto histórico y situacional.
  • Comprende las respuestas operantes en términos funcionales, es decir, que tiene un propósito específico, una función clara que cumplir.
  • Los efectos de la historia sobre el comportamiento son inevitables.
  • Los humanos aprendemos mediante la interacción con el ambiente.
  • Las personas aprenden el lenguaje a partir de las interacciones con el entorno.
  • Los estímulos no son objetos, son acontecimientos con funciones conductuales.
  • El comportamiento es un cambio de unidad funcional.
Mujer y hombre hablando del contextualismo funcional

La conducta para el contextualismo funcional

Toda conducta es un conjunto de respuestas en el que intervienen diferentes variables: la cognición, las condiciones biológicas, el contexto y el lenguaje. Las ideas centrales para entender cómo entiende la conducta en el contextualismo funcional son las siguientes:

  • La conducta responde a un todo, que puede ser definido por algunos propósitos pragmáticos.
  • El comportamiento se visualiza como funcional en relación con el contexto.
  • Son patrones de respuestas localizados en un contexto histórico y situacional.
  • Los comportamientos no son cosas, sino cambios funcionales que se dan de una situación a otra.

A modo de conclusión, podemos decir que el contextualismo funcional se focaliza en los acontecimientos o los actos de manera holista, resaltando el papel del contexto para comprender la naturaleza de estos.

¿De qué manera crees que tu historia y los contextos en los que vives han moldeado tu forma de ser?

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  • Hayes, S. C., Levin, M. E., Plumb-Vilardaga, J., Villatte, J. L., & Pistorello, J. (2013). Acceptance and commitment therapy and contextual behavioral science: Examining the progress of a distinctive model of behavioral and cognitive therapy. Behavior therapy44(2), 180-198.
  • Hayes, S. C., Strosahl, K. y Wilson, K. (2015). Terapia de aceptación y compromiso. Desclée De Brouwer.
  • Hayes, S. C., & Quiñones, R. M. (2005). Características de las operantes relacionales. Revista Latinoamericana de Psicología37(2), 277-289.
  • Soriano, M. C. L., & Salas, M. S. V. (2006). La terapia de aceptación y compromiso (ACT). Fundamentos, características y evidencia. Papeles del psicólogo27(2), 79-91.