Francis Galton: biografía de un gran investigador

Este artículo ha sido verificado y aprobado por el psicólogo Sergio De Dios González el 13 febrero, 2019
Sonia Budner · 13 febrero, 2019
Francis Galton fue un científico vocacional y una de las mentes más creativas del siglo XIX. ¡Descúbrelo!

Antropólogo, geógrafo explorador, inventor, meteorólogo, estadístico, psicólogo y eugenista británico. Primo de Charles Darwin y nieto de Erasmus Darwin, Francis Galton fue una de las mentes más creativas del siglo XIX.

Galton pertenecía a la clase alta británica. Fue un científico vocacional difícilmente encuadrable en una disciplina concreta, creador de la escuela biométrica inglesa. Sus aportaciones a campos tan diversos como la meteorología o la psicología, entre otras, fueron extraordinarias.

Pasó gran parte de su vida viajando, como muchos otros estudiosos de la época, y finalmente se dedicó por completo a la investigación científica. Tras dedicar un tiempo a la metereología, desarrolló un creciente interés por la antropología, inspirado por la obra El origen de las especies de su primo Darwin. Fruto de ello, se convirtió en un defensor e ideólogo de la eugenesia, la disciplina que abogaba por la aplicación de las leyes biológicas para perfeccionar la especie humana.

En el campo de la psicología son muy importantes sus aportaciones sobre las diferencias individuales. De hecho, Galton está considerado como precursor del conocimientos sobre las bases genéticas de la capacidad cognitiva. Fue el primero en investigar científicamente las causas genéticas y ambientales de las diferencias individuales en humanos, estudio que podemos ver reflejado en su libro Hereditary genius: an inquiry into its laws and consequences publicado en 1892.

Charles Darwin, primo de Francis Galton
Charles Darwin, primo de Francis Galton

Sus primeros años

Francis Galton nació en Duddeston, Inglaterra en 1822. Fue un niño prodigio. Cuando tenía cinco años tenía conocimientos de matemáticas, griego y latín y a los seis años ya se entretenía con los libros de los adultos.

Asistió a la escuela hasta los dieciséis años, ya que decidió abandonarla por el tedioso plan de estudios. Su familia le presionó desde niño para estudiar medicina, ciencia que cursaría en el King´s College de Londres. Además, estudió Matemáticas en el Trinity College y en la Universidad de Cambridge. Fue el propio Dalton quien años más tarde aludiría a la conexión de genio y locura basado en su propia experiencia,

En 1844, emprendió su época de viajes, en la que viajó hasta la antigua Constantinopla y atravesó Europa del este. Llegó hasta Egipto, Sudán, Beirut, Damasco y el valle del Jordán. Más tarde emprendió una larga expedición a Namibia y pasado un tiempo a España. Fruto de estas travesías publicó dos libros: Explorer in Tropical South África (1853) y Arte de Viajar en 1855.

Su edad adulta

Se casó en 1853. Su matrimonio duró 43 años, aunque no tuvieron ningún hijo. Es a partir de 1860 cuando Francis Galton se dedicó íntegramente a la investigación científica. Su afición a las matemáticas le hizo desarrollar conocimientos en diferentes campos.

En meteorología creó los primeros mapas del tiempo publicados por el periódico Times e inventó el término anticiclón. Por otro lado, sus investigaciones sobre la mente humana requerían del registro detallado de conceptos subjetivos y de cómo la mente trata con imágenes mentales. Así, para poder ponerlo en práctica empleó los métodos de encuesta y cuestionario, siendo pionero en el uso de estos últimos. Además, sus aportaciones a la estadística son numerosas.

En el campo de la antropología destacan su teoría de la herencia y la estadística demográfica, temas sobre los que escribió libros como Hereditary Genius, 1869 y La herencia natural, 1889. Sus teorías sobre la herencia tuvieron una gran importancia en su tiempo, aunque finalmente quedarían superadas por las de Mendel y Weismann. Además, también destacan sus trabajos sobre huellas dactilares y la eugenesia en el ámbito de la antropología.

Psicología diferencial

Los estudios que Francis Galton llevó a cabo sobre de las capacidades humanas le condujeron a la creación de la psicología diferencial y la formulación de las primeras pruebas mentales mediante el desarrollo de la psicometría.

Tenía un gran interés por medir todas las facetas posibles de los seres humanos que parecía no tener fin. Entre ellas, las medidas de destreza intelectual y la capacidad de inteligencia.

Perfil de Francis Galton

Francis Galton y la eugenesia

Galton fue el primer autor en hacer referencia al dilema entre herencia y ambiente, debate que ha continuado a lo largo de los años hasta considerarse en la actualidad una cuestión de grado entre elementos influyentes.

En 1883 inventó el término eugenesia para referirse a la selección artificial para la mejora de la raza humana. En su libro Inquiries into Human Faculty and its development, 1883, podemos ver cómo llegó a la conclusión de que creía en la posibilidad de determinar un esquema de «marcas» para lo méritos familiares. Además, también consideró que entre las familias de alta clase social o rango tenía que fomentarse el matrimonio precoz a través de incentivos monetarios. De hecho, consideró como disgénicos los matrimonios que se llevaban a cabo más tarde entre personas distinguidas y la escasez de hijos.

Estas y otras teorías sirvieron de base a los ideales de la superioridad de raza como la proclamada por el nazismo alemán. De esta forma, la práctica de la eugenesia se tradujo en limpiezas raciales, esterilización de personas con discapacidades, enfermos mentales y ciudadanos pobres.

No obstante, Inglaterra, Estados Unidos y algunos países latinoamericanos implementaron también programas de eugenesia, pero terminaron cayendo en descrédito por su asociación con el nazismo.