Los principales neurotransmisores: ¿qué ocurre cuando nos faltan? - La Mente es Maravillosa

Los principales neurotransmisores: ¿qué ocurre cuando nos faltan?

Francisco Pérez 7 junio, 2018 en Cerebro 0 compartidos
Sinapsis

Antes de hablar sobre los principales neurotransmisores, veamos qué es un neurotransmisor. Un neurotransmisor es una biomolécula que transmite información de una neurona a otra neurona consecutiva, unidas mediante una sinapsis. Dicho de otra forma, un neurotransmisor es una sustancia química que se encarga de la transmisión de las señales desde una neurona hasta la siguiente. Sin los neurotransmisores, no habría conexión química entre neuronas.

El neurotransmisor se libera por las vesículas sinápticas en la extremidad de la neurona presináptica. Esto ocurre durante la propagación del impulso nervioso. Después, atraviesa el espacio sináptico y actúa cambiando el potencial de acción en la neurona siguiente (neurona postsináptica), fijándose en puntos precisos de su membrana plasmática.

Los neurotransmisores guían nuestra vida

Los neurotransmisores nos permiten entender la asociación entre la activación del sistema nervioso y el comportamiento. No solo tienen importancia para la conservación de las funciones vitales del cuerpo. El tener una deficiencia o un exceso de algún neurotransmisor puede producir desórdenes en diferentes planos.

Sinapsis

Hasta ahora se ha descubierto que alrededor de cincuenta sustancias químicas pueden actuar como neurotransmisores. Son muchos los biopsicólogos que creen que, con el tiempo, se descubrirán varias decenas más. Además, hay indicios que sugieren que por lo menos un neurotransmisor se puede producir en forma de óxido nítrico. El óxido nítrico es un gas que, a diferencia de los demás, se encuentra en estado líquido.

Los neurotransmisores guían nuestra vida porque producen la excitación o la inhibición de las neuronas en distintos grados y con distintas concentraciones. El mismo neurotransmisor puede activar una neurona cuando se le secreta en cierta parte del cerebro o inhibir su actividad cuando se produce en otra parte.

¿Cuáles son los principales neurotransmisores?

Podríamos afirmar, sin riesgo a equivocarnos, que los principales neurotransmisores son los siguientes: acetilcolina (ACH), dopamina (DA), enquefalinas y endorfinas, ácido butírico amino-gama (GABA), norepinefrina (NE) y serotonina (5-HT). Estas moléculas son imprescindibles para las funciones del organismo.

Acetilcolina (ACH)

Así pues, uno de los principales neurotransmisores es la acetilcolina (ACH). La ACH produce contracciones de los músculos esqueléticos. Por ejemplo, el veneno de la araña viuda negra produce una secreción continua de ACH. Esto provoca que la víctima muera entre espasmos musculares.

La ACH también se relaciona con la droga denominada curare. Esta droga se empleaba en las puntas de los dardos envenenados que lanzan los indios de algunas regiones de Sudamérica. El curare evita que la ACH llegue a las células receptoras, con lo que se paralizan los músculos esqueléticos y produce la muerte por sofocación.

Ácido butírico amino-gama (GABA)

El GABA es otro  neurotransmisor importante y se localiza tanto en el cerebro como en la médula espinal. Parece ser el principal neurotransmisor inhibitorio del sistema nervioso.

Este neurotransmisor se encarga de moderar una gran variedad de comportamientos. Estos comportamientos van, desde comer hasta la agresividad, por ejemplo. El veneno mortal llamado estricnina provoca convulsiones mediante la perturbación de la transmisión del GABA en la sinapsis.

Por otro lado, tranquilizantes como el Valium son eficaces puesto que permiten que el GABA trabaje con mayor eficiencia. Lo mismo ocurre con el alcohol.

Dopamina (DA)

La dopamina tiene un efecto inhibitorio en algunas neuronas y un efecto excitatorio en otras, como las del corazón. El descubrimiento de que determinadas drogas pueden afectar notablemente la secreción de dopamina ha conducido al desarrollo de tratamientos eficaces para diferentes enfermedades.

Por ejemplo, el mal de Parkinson parece tener su causa en una insuficiencia de dopamina en el cerebro. Se han desarrollado drogas para estimular la producción de dopamina, lo cual en muchos pacientes ha probado ser muy eficaz para reducir los síntomas.

Dopamina, uno de los principales neurotransmisores

Endorfinas

Las endorfinas son sustancias químicas producidas por el cuerpo que interactúan con una neurona específica, a la que se denomina receptor opiáceo. Los receptores opiáceos actúan para reducir la sensación de dolor. De hecho, muchas drogas, como la morfina, se emplean para activar los receptores opiáceos.

Las personas que padecen de enfermedades que producen fuertes dolores, a largo plazo suelen generar grandes concentraciones de endorfinas en su cerebro. Este fenómeno sería la prueba de que el cuerpo hace un esfuerzo para controlar la sensación de dolor.

Serotonina (5-HT)

La serotonina, comúnmente conocida como la hormona de la felicidad, es una sustancia química producida por el cuerpo humano que funciona como neurotransmisor. La serotonina transmite señales entre los nervios. La 5-HT es uno de los principales neurotransmisores de nuestro sistema nervioso.

Algunos investigadores la consideran la responsable de mantener en equilibrio nuestro estado de ánimo. El déficit de serotonina podría conducir, en algunas ocasiones, a la depresión.

Norepinefrina (NE)

LA NE es una catecolamina con múltiples funciones fisiológicas y homeostáticas que puede actuar como hormona y como neurotransmisor. Una de las funciones más importantes de la norepinefrina es su rol como neurotransmisor.

La norepinefrina es liberada de las neuronas simpáticas afectando el corazón. Un incremento en los niveles de norepinefrina del sistema nervioso simpático incrementa el ritmo de las contracciones.

Junto con la epinefrina, la norepinefrina también es característica de la reacción de lucha o huida, estimulando el trabajo del sistema cardiovascular. Así, desencadena la liberación de glucosa de las reservas de energía, e incrementa el flujo sanguíneo hacia los músculos.

Como hemos visto, estos son los principales neurotransmisores. Existen muchos más, pero estos son los más importantes. Cada uno realiza funciones importantísimas de cara a nuestra supervivencia y a nuestro funcionamiento.

Francisco Pérez

Psicólogo General Sanitario. Director del centro Supera Psicología. Máster en Psicología Clínica y de la Salud por la U.C.M.

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