¿Qué es la dopamina y qué funciones tiene? - La Mente es Maravillosa

¿Qué es la dopamina y qué funciones tiene?

Alejandro Sanfeliciano 8 octubre, 2017 en Psicología 3 compartidos
Dopamina

La dopamina es uno de los neurotransmisores más famosos de nuestro sistema nervioso. Es conocido como el neurotransmisor del placer. Su función principal es activar los circuitos de recompensa del cerebro, pero también cumple otras menos conocidas. La dopamina actúa tanto activando como inhibiendo la actividad cerebral en función del lugar donde se libere.

Antes de nada, debemos saber que los neurotransmisores son biomoléculas que se liberan en la sinapsis de las neuronas con la misión de transmitir o alterar la transmisión de la información. En el caso de la dopamina, las neuronas dopaminérgicas son las encargadas de liberar y producir este neurotransmisor.

La dopamina es sintetizada a través del aminoácido tirosina y es acumulada en vesículas sinápticas en los terminales axónicos de las neuronas dopaminérgicas. Estas neuronas se encuentran principalmente en una parte de nuestro cerebro denominada sustancia negra. Y a partir de ahí esas neuronas se extienden por diferentes vías, cada una de ellas con una función distinta. A continuación os expongo cuáles son estas vías y sus funciones.

Vía dopaminérgica mesolímbica

Aquí tenemos las neuronas que se proyectan hacia las diferentes áreas del sistema límbico, como el núcleo accumbens. El sistema límbico es el principal encargado de los procesos emocionales de nuestro cerebro. Aquí la dopamina cumple importantes funciones en diversos comportamientos emocionales.

Una de esas funciones es la gestión del sistema de recompensa del cerebro. Cuando realizamos acciones que nuestro cuerpo valora como beneficiosas, se libera dopamina en esta vía. Creando así una sensación subjetiva de placer que nos lleva a repetir dichas conductas. Estas conductas van desde las biológicamente programadas, como saciar el hambre o sed, hasta las que son puramente sociales y aprendidas.

Sistema límbico

La adicción que producen las drogas se produce porque estas estimulan el circuito de recompensa de una forma muy intensa. Esto hace que nuestro cerebro evalúe el consumo de estas sustancias como beneficioso para nosotros, lo que nos empuja a repetirlo.

Vías dopaminérgicas mesocortical

Estas son las vías que se proyectan hacía la corteza prefrontal de nuestro cerebro. Esta zona se encarga de las habilidades ejecutivas, es decir aquellas que tienen que ver con la planificación y toma de decisiones. La dopamina actúa en esta zona generar alternativas, elegir la más adecuada y encaminarnos hacia ella.

Un déficit de dopamina en esta zona (como en el caso de la esquizofrenia), provoca un fuerte aplanamiento cognitivo. El individuo deja de reaccionar a estímulos externos y parece no interesarse por nada. Otras alteraciones en esta vía están relacionadas con otros trastornos como el TDAH o la depresión.

Vía dopaminérgica nigroestriada

Los axones de estas neuronas dopaminérgicas se proyectan hacia los ganglios basales de nuestro encéfalo. Esta vía es parte del sistema nervioso extrapiramidal, el cual se encarga de controlar los movimientos motores de nuestro cuerpo.

La deficiencia de dopamina aquí produce trastornos del movimiento típicos de la enfermedad de Parkinson, caracterizada por rigidez, temblores o lentitud en los movimientos. Y una hiperactividad de la dopamina en esta zona provoca trastornos hiperquinésicos, como la corea o los tics.

Vía dopaminérgica tuberoinfundibular

Esta vía en vez de nacer en la sustancia negra como las demás, va desde las neuronas del hipotálamo a la hipófisis anterior. Es la encargada de regular la liberación de una famosa hormona, la prolactina: encargada de la producción de leche tras el parto.

Normalmente esta vía esta activa, y la dopamina se encarga de la inhibición de la prolactina. En el posparto, sin embargo, la actividad de estas neuronas disminuye, lo que desencadena una gran liberación de prolactina. Y en consecuencia permite que se desarrolle la lactancia. Alteraciones en este mecanismo pueden producir galactorrea (secreción mamaria), amenorrea (ausencia de menstruación) y disfunción sexual.

Vía dopaminérgica talámica

Se trata de una vía que inerva el tálamo en los primates y tiene su origen en diferentes lugares del cerebro. Su función encierra todavía interrogantes importantes, pero los estudios apuntan a que puede estar relacionada con factores de regulación del sueño y los mecanismos de mantenimiento de la vigilia. Actualmente, no hay evidencias acerca de las consecuencias de posibles deficiencias de dopamina en esta zona.

Mujer durmiendo sola

La complejidad de la dopamina

A pesar de que este neurotransmisor es famoso por participar en la sensación de placer y recompensa, cumple otras muchas funciones. Así, participa en la regulación de aspectos motores o incluso en la producción de leche en el periodo de lactancia.

Conocer la complejidad de nuestros neurotransmisores nos ayuda a entender mejor el funcionamiento de nuestro cerebro. Un conocimiento que es esencial a la hora de desarrollar tratamientos o fármacos que nos ayuden a controlar los posibles desajustes de estas sustancias en las diferentes áreas de nuestro sistema nervioso.

Alejandro Sanfeliciano

Psicólogo educativo graduado por la Universidad Nacional de Educación a Distancia y actualmente cursando un Máster de Investigación en Psicología Educativa. Luchador incansable en busca de una educación basada en la investigación científica.

Ver perfil »
Te puede gustar