¿Qué es la psicología experimental?

Eva Maria Rodríguez · 12 diciembre, 2018
Este artículo ha sido verificado y aprobado por el psicólogo Sergio De Dios González el 12 diciembre, 2018
La psicología experimental examina las relaciones entre el comportamiento humano y la mente, centrándose en la investigación y experimentación científica basada en hechos.

Para llegar a una conclusión precisa y segura, los investigadores a menudo emplean diferentes métodos científicos. Esta es la principal área de enfoque de la psicología experimental. La psicología experimental explora conceptos básicos, como la memoria y la motivación, en áreas como la psicología infantil, social y educativa.

Casi todo el trabajo de psicología experimental se lleva a cabo en entornos controlados, como los laboratorios de investigación. Los psicólogos experimentales manipulan las variables de investigación para descubrir las relaciones entre la cognición y el comportamiento. 

Mientras que cada rama de la psicología se esfuerza por comprender el comportamiento y el pensamiento humano, la psicología experimental se centra en la realización de experimentos controlados con variables designadas, sujetos de prueba y resultados estadísticos.

Origen de la psicología experimental

Para algunos fue Charles Darwin con El origen de las especies quien inició el campo de la psicología experimental. Por una parte, no cabe duda de que la revolucionaria teoría de Darwin despertó interés en la relación entre la biología y la psicología. A principios de la década de 1900, los psicólogos comenzaron a usar las ciencias naturales para analizar y explicar la mente humana.

Sin embargo, esta comprensión inexacta de la mente humana como una máquina fue reemplazada por teorías funcionalistas. Por ejemplo, William James, el padre de la psicología estadounidense, fue fuertemente influenciado por la biología evolutiva y promovió la idea de que la mente es naturalmente adaptativa, sensible e inteligente.

Al final, fueron el conductismo y otras ramas de la psicología moderna las que contribuyeron a la formación de lo que conocemos hoy psicología experimental.

Cerebro dibujado

¿Qué hacen los psicólogos experimentales?

Los psicólogos experimentales desean estudiar los comportamientos, así como los diferentes procesos y funciones que apoyan estos comportamientos. Las pruebas se realizan en sujetos de prueba para comprender y aprender sobre diferentes temas, entre los que se incluyen la percepción, la memoria, la sensación, el aprendizaje, la motivación y las emociones.

Para comprender mejor el enfoque de la psicología experimental, existen cuatro principios fundamentales en los que los investigadores generalmente están de acuerdo para que los estudios psicológicos se consideren confiables. Estos principios son:

  • Determinismo: Los psicólogos experimentales, como la mayoría de los científicos, aceptan la noción de determinismo. Este es el supuesto de que cualquier estado de un objeto o evento está determinado por estados anteriores. En otras palabras, los fenómenos conductuales o mentales se expresan típicamente en términos de causa y efecto. Si un fenómeno es suficientemente general y ampliamente confirmado, puede denominarse ‘ley’. Las teorías psicológicas sirven para organizar e integrar leyes.
  • Empirismo: El conocimiento solo se deriva principalmente de experiencias relacionadas con los sentidos. Por lo tanto, solo se pueden estudiar las cosas que son observables. La noción de empirismo requiere que las hipótesis y las teorías se contrasten con las observaciones del mundo natural y no con un razonamiento, intuición o revelación a priori.
  • Parsimonia: Es la búsqueda de la simplicidad. Según este principio, las investigaciones deben realizarse sobre la más simple de las teorías. Si nos enfrentamos a dos teorías diferentes y contrastantes, se prefiere la teoría más parsimoniosa o básica.
  • Probabilidad: Según este principio, las hipótesis y las teorías deberían ser comprobables con el tiempo. Si una teoría no puede ser probada de ninguna manera concebible, entonces muchos científicos consideran que la teoría no tiene sentido. La probabilidad implica ‘falsabilidad’, que es la idea de que algún conjunto de observaciones podría probar que la teoría es incorrecta.

A estos principios se les puede añadir el de definición operacional u operacionismo. La definición operativa implica que un concepto se defina en términos de procedimientos concretos y observables. Los psicólogos experimentales intentan definir fenómenos actualmente no observables, como los eventos mentales, conectándolos a las observaciones por cadenas de razonamiento.

Psicólogos analizando datos

Fiabilidad y validez

La fiabilidad mide la consistencia, verificabilidad o repetibilidad de un estudio. Si la investigación se puede repetir y aún produce los mismos resultados (ya sea en un conjunto diferente de participantes o durante un período de tiempo diferente), entonces se considera confiable.

Por su parte, la validez mide la precisión relativa o la exactitud de las conclusiones extraídas de un estudio. Es la exactitud y la exactitud relativa de los estudios psicológicos. Para determinar la validez de una medida cuantitativamente, debe compararse con un criterio.

Se han distinguido varios tipos de validez. Son los siguientes:

  • Validez interna: en la que el estudio proporciona una fuerte evidencia de la causalidad entre dos factores. Un estudio que tiene una alta validez interna llega a la conclusión de que, de hecho, es la manipulación de la variable independiente es la responsable de los cambios en la variable dependiente.
  • Validez externa: en la cual el estudio se puede replicar en diferentes poblaciones y aún así producir los mismos resultados.
  • Validez de constructo: en la que se encuentra que las variables independientes y dependientes son representaciones precisas de los conceptos abstractos que se están estudiando.
  • Validez conceptual: en la cual la hipótesis que estaba siendo probada apoya la teoría más amplia que también se está estudiando.

Comentarios finales

Aunque la psicología experimental a veces se considera una rama de la psicología, los métodos experimentales se usan ampliamente en todas las áreas de la psicología.

Por ejemplo, los psicólogos del desarrollo utilizan métodos experimentales para estudiar cómo crecen las personas durante la infancia y en el transcurso de la vida.

Los psicólogos sociales, por su parte, utilizan técnicas experimentales para estudiar cómo las personas son influenciadas por los grupos. Mientras, los psicólogos de la salud también utilizan la experimentación para comprender mejor los factores que contribuyen al bienestar y la enfermedad.

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