Diseños de investigación: enfoque cualitativo y cuantitativo

Este artículo ha sido verificado y aprobado por Gema Sánchez Cuevas el 10 septiembre, 2018
Alejandro Sanfeliciano · 13 enero, 2018

Uno de los aspectos centrales dentro de la psicología es el proceso de investigación. Sin un estudio de la psicología básica, la versión aplicada estaría ciega y sería inútil. Esto se debe a que la investigación científica es lo que hace posible, en última instancia que una disciplina crezca y permanezca actualizada respecto a lo que la sociedad espera de ella.

Ahora bien, a lo largo de la historia, la ciencia no solo se ha caracterizado por producir nuevos descubrimientos o modelos, sino que también lo ha hecho por elegir un método de investigación frente a otros. En este artículo vamos a hablar de dos diseños de investigación muy utilizados: el enfoque cualitativo y cuantitativo.

Ambos enfoques emplean procesos cuidadosos, metódicos y empíricos en su misión de generar conocimiento, de ampliar la evidencia que sustenta el que ya existe, de matizarlo o de descartarlo. En términos generales, podemos decir que estos métodos utilizan 5 estrategias similares y relacionadas entre sí:

  • Llevan a cabo observación y evaluación de fenómenos.
  • Establecen suposiciones o ideas como consecuencia de la observación y evaluación realizada.
  • Demuestran el grado en que las suposiciones o ideas tienen fundamento.
  • Revisan tales suposiciones o ideas en base a las pruebas o análisis
  • Proponen nuevas observaciones y evaluaciones para esclarecer, modificar y fundamentar las suposiciones e ideas o incluso para generar otras.

Hombre haciendo diseños de investigación

Enfoque cuantitativo de los diseños de investigación

El enfoque cuantitativo es secuencial y probatorio. Cada etapa precede a la siguiente y no se pueden eludir los diferentes pasos del mismo. Sigue el método científico clásico: plantearse un problema, crear hipótesis, experimentación, análisis de datos y sacar conclusiones. Pero el aspecto central es que el objeto de estudio de estos diseños de investigación son variables o fenómenos cuantificables o fácilmente mensurables.

Características del enfoque cuantitativo

Las características del enfoque cuantitativo son las siguientes:

  • Refleja la necesidad de medir y estimar magnitudes de los fenómenos o problemas de investigación. Por ejemplo, “¿con qué frecuencia ocurren?”.
  • El investigador plantea un problema de estudio delimitado y concreto.
  • Una vez planteado el estudio, el investigador revisa lo que ya se ha investigado en relación con su planteamiento de partida. En la búsqueda y síntesis puede encontrar evidencias a favor o en contra de sus hipótesis de partida.
  • La recolección de datos se basa en la medición. Esta recolección se debe llevar a cabo con procedimientos o instrumentos estandarizados y aceptados por la comunidad científica.
  • Los datos se representan mediante números y los mismos se analizan a través métodos estadísticos.
  • En el proceso el investigador tiene que tratar de tener el mayor control posible, de manera que una posible relación entre las variables de su estudio no pueda explicarse por otros factores que sean distintos a los que él ha medido.
  • La interpretación constituye una explicación de cómo los resultados encajan con el conocimiento existente.
  • Busca ser lo más “objetiva” posible, centrándose en los datos y no en interpretaciones o subjetividad.
  • La investigación cuantitativa busca identificar leyes “universales” y, en la medida de lo posible, causales.

Los diseños de investigación cuantitativa a nivel no experimental y transeccional pueden ser (Alberto Ramos, 2015):

  1. Exploratorio: El objetivo es estudiar fenómenos poco o nada tratados para determinar sus factores etiológicos.
  2. Descriptivo: Busca caracterizar, exponer, describir, presentar o identificar aspectos propios de una variable determinada.
  3. Correlacional: El objetivo principal consiste en estudiar las diversas relaciones que puedan darse entre variables.

Enfoque cualitativo de los diseños de investigación

El enfoque cualitativo también se guía por áreas o temas significativos de investigación. Sin embargo, los estudios cualitativos no siguen un proceso rígido y secuencial. Estos pueden desarrollar preguntas e hipótesis antes, durante o después de la recolección y análisis de datos. Se basa en un método indagatorio o exploratorio, muchas veces previo al cuantitativo, para afinar las preguntas de investigación o proponer nuevas preguntas en relación a la cuestión de estudio.

Características del enfoque cualitativo

Las características del enfoque cualitativo son las siguientes:

  • El investigador plantea un problema, pero no sigue un proceso definido claramente.
  • El investigador observa los hechos y durante el proceso desarrolla una teoría coherente para representar lo que observa.
  • En la mayoría de estas investigaciones no se contrastan hipótesis, sino que se generan durante el proceso y se van perfeccionando conforme se recaban más datos.
  • El enfoque se basa en métodos de recolección de datos no estandarizados ni predeterminados completamente.
  • El investigador utiliza técnicas como la observación no estructurada, entrevistas abiertas, revisión de documentos, discusión en grupos, etc.
  • Es un método holístico, es decir, busca considerar los datos como un “todo”, sin reducirlo en sus partes.
  • La aproximación cualitativa evalúa el desarrollo natural de los sucesos, es decir, no hay manipulación de la realidad.
  • La investigación cualitativa se fundamenta en una perspectiva interpretativa centrada en el entendimiento del significado de las acciones de los seres vivos, sobre todo de los humanos y sus instituciones.
  • Parte de postulados constructivistas, basados en que la realidad se construye en función de la interpretación de cada individuo.
  • El enfoque cualitativo se puede concebir como un conjunto de prácticas que transforman la realidad observable en una serie de representaciones en forma de observaciones, anotaciones, grabaciones y documentos.

Según Cuenya y Ruetti (2010), el análisis cualitativo busca comprender los fenómenos dentro de su contexto usual, se basa en las descripciones detalladas de situaciones, eventos, personas, interacciones, comportamientos observados, documentos, y demás fuentes que persigan el fin de pretender no generaliza resultados”.

Estos dos enfoques, tan distintos entre sí, son igualmente valiosos. Especialmente cuando los investigadores los aplican con rigor, los conocen en profundidad y hacen un esfuerzo por explotar sus virtudes, intentando que sus limitaciones condicionen en la menor medida posible las conclusiones a las que llegan.