Diseños de investigación: enfoque cualitativo y cuantitativo

¿Conoces los diversos tipos de diseños de investigación que existen dentro de los enfoques cuantitativos y cualitativos? Si quieres aprender sobre ellos, ¡sigue leyendo!
Diseños de investigación: enfoque cualitativo y cuantitativo
Alejandro Sanfeliciano

Escrito y verificado por el psicólogo Alejandro Sanfeliciano.

Última actualización: 13 octubre, 2022

Uno de los aspectos centrales dentro de la psicología es el proceso de investigación. Sin un estudio de la psicología básica, la versión aplicada estaría ciega y sería inútil. Esto se debe a que la investigación científica es lo que hace posible, en última instancia que una disciplina crezca y permanezca actualizada respecto a lo que la sociedad espera de ella.

Ahora bien, a lo largo de la historia, la ciencia no solo se ha caracterizado por producir nuevos descubrimientos o modelos, sino que también lo ha hecho por elegir un método de investigación frente a otros. En este artículo vamos a hablar de dos diseños de investigación muy utilizados: el enfoque cualitativo y cuantitativo.

Ambos enfoques emplean procesos cuidadosos, metódicos y empíricos en su misión de generar conocimiento, de ampliar la evidencia que sustenta el que ya existe, de matizarlo o de descartarlo. En términos generales, podemos decir que estos métodos utilizan 5 estrategias similares y relacionadas entre sí:

  • Llevan a cabo observación y evaluación de fenómenos.
  • Establecen suposiciones o ideas como consecuencia de la observación y evaluación realizada.
  • Demuestran el grado en que las suposiciones o ideas tienen fundamento.
  • Revisan tales suposiciones o ideas en base a las pruebas o análisis
  • Proponen nuevas observaciones y evaluaciones para esclarecer, modificar y fundamentar las suposiciones e ideas o incluso para generar otras.
Hombre haciendo diseños de investigación

Enfoque cuantitativo de los diseños de investigación

El enfoque cuantitativo es secuencial y probatorio. Cada etapa precede a la siguiente y no se pueden eludir los diferentes pasos del mismo. Sigue el método científico clásico: plantearse un problema, crear hipótesis, experimentación, análisis de datos y sacar conclusiones. Pero el aspecto central es que el objeto de estudio de estos diseños de investigación son variables o fenómenos cuantificables o fácilmente mensurables.

Características del enfoque cuantitativo

Las características del enfoque cuantitativo son las siguientes:

  • Refleja la necesidad de medir y estimar magnitudes de los fenómenos o problemas de investigación. Por ejemplo, «¿con qué frecuencia ocurren?».
  • El investigador plantea un problema de estudio delimitado y concreto.
  • Una vez planteado el estudio, el investigador revisa lo que ya se ha investigado en relación con su planteamiento de partida. En la búsqueda y síntesis puede encontrar evidencias a favor o en contra de sus hipótesis de partida.
  • La recolección de datos se basa en la medición. Esta recolección se debe llevar a cabo con procedimientos o instrumentos estandarizados y aceptados por la comunidad científica.
  • Los datos se representan mediante números y los mismos se analizan a través métodos estadísticos.
  • En el proceso el investigador tiene que tratar de tener el mayor control posible, de manera que una posible relación entre las variables de su estudio no pueda explicarse por otros factores que sean distintos a los que él ha medido.
  • La interpretación constituye una explicación de cómo los resultados encajan con el conocimiento existente.
  • Busca ser lo más «objetiva» posible, centrándose en los datos y no en interpretaciones o subjetividad.
  • La investigación cuantitativa busca identificar leyes “universales” y, en la medida de lo posible, causales.

Diseños de investigación cuantitativa

Según los expertos en metodología de la investigación, Hernández, Fernández y Baptista, los diseños cuantitativos pueden ser experimentales o no experimentales. Donde cada uno se divide, a su vez, en otras categorías. Veámoslo en detalle.

  • Diseños experimentales: se utilizan cuando el investigador pretende establecer el posible efecto de una causa que se manipula. Dentro de esta clasificación encontramos:
    • Pre experimentos: se llaman así porque su grado de control es mínimo. Son especialmente útiles como un primer acercamiento al problema de investigación.
    • Experimentos puros: son aquellos que reúnen los dos requisitos para lograr el control y la validez interna: grupos de comparación  y equivalencia de los grupos.
    • Cuasi-experimentos:  manipulan deliberadamente, al menos, una variable independiente para observar su efecto sobre una o más variables dependientes. Difieren de los experimentos “puros” en el grado de seguridad; pues los sujetos no se asignan al azar a los grupos ni se emparejan; en su lugar, ya están conformados antes del experimento.
  • Diseños No experimentales: se realizan sin la manipulación deliberada de variables y en los que solo se observan los fenómenos en su ambiente natural para analizarlos. En este caso, encontramos los siguientes diseños:
    • Transeccionales o transversales: recolectan datos en un solo momento. Su propósito es describir variables y analizar su incidencia e interrelación en un momento dado.
    • Longitudinales o evolutivos: recaban datos en diferentes puntos del tiempo, para realizar inferencias acerca de la evolución del problema de investigación, sus causas y sus efectos.

Por su parte, según Alberto Ramos, los diseños de investigación cuantitativa no experimental y transeccional pueden ser:

  1. Exploratorio: El objetivo es estudiar fenómenos poco o nada tratados para determinar sus factores etiológicos.
  2. Descriptivo: Busca caracterizar, exponer, describir, presentar o identificar aspectos propios de una variable determinada.
  3. Correlacional: El objetivo principal consiste en estudiar las diversas relaciones que puedan darse entre variables.

Enfoque cualitativo de los diseños de investigación

El enfoque cualitativo también se guía por áreas o temas significativos de investigación. Sin embargo, los estudios cualitativos no siguen un proceso rígido y secuencial. Estos pueden desarrollar preguntas e hipótesis antes, durante o después de la recolección y análisis de datos. Se basa en un método indagatorio o exploratorio, muchas veces previo al cuantitativo, para afinar las preguntas de investigación o proponer nuevas preguntas en relación con la cuestión de estudio.

Características del enfoque cualitativo

Las características del enfoque cualitativo son las siguientes:

  • El investigador plantea un problema, pero no sigue un proceso definido claramente.
  • El investigador observa los hechos y durante el proceso desarrolla una teoría coherente para representar lo que observa.
  • En la mayoría de estas investigaciones no se contrastan hipótesis, sino que se generan durante el proceso y se van perfeccionando conforme se recaban más datos.
  • El enfoque se basa en métodos de recolección de datos no estandarizados ni predeterminados completamente.
  • El investigador utiliza técnicas como la observación no estructurada, entrevistas abiertas, revisión de documentos, discusión en grupos, etc.
  • Es un método holístico, es decir, busca considerar los datos como un «todo», sin reducirlo en sus partes.
  • La aproximación cualitativa evalúa el desarrollo natural de los sucesos, es decir, no hay manipulación de la realidad.
  • La investigación cualitativa se fundamenta en una perspectiva interpretativa centrada en el entendimiento del significado de las acciones de los seres vivos, sobre todo de los humanos y sus instituciones.
  • Parte de postulados constructivistas, basados en que la realidad se construye en función de la interpretación de cada individuo.
  • El enfoque cualitativo se puede concebir como un conjunto de prácticas que transforman la realidad observable en una serie de representaciones en forma de observaciones, anotaciones, grabaciones y documentos.

Según Cuenya y Ruetti ,el análisis cualitativo busca comprender los fenómenos dentro de su contexto usual, se basa en las descripciones detalladas de situaciones, eventos, personas, interacciones, comportamientos observados, documentos, y demás fuentes que persigan el fin de pretender no generaliza resultados”.

Diseños de investigación cualitativa

Por su parte, Hernández, Fernández y Baptista resumen la tipología de los diseños cualitativos de la siguiente manera:

  • Teoría fundamentada: su propósito es desarrollar una teoría basada en datos empíricos. Su planteamiento básico es que las teorías surgen de los datos obtenidos en la investigación, más que de los estudios previos. Es el procedimiento el que produce la comprensión de un fenómeno. Esta teoría es útil cuando las teorías disponibles no explican el fenómeno estudiado.
  • Diseños etnográficos: pretenden explorar, examinar y entender sistemas sociales desde la perspectiva de los miembros o nativos. Estos diseños buscan describir y analizar ideas, creencias, significados, conocimientos y prácticas de grupos, culturas y comunidades. Incluso pueden abarcar la historia, la geografía y los subsistemas socioeconómico, educativo, político y cultural de un sistema social (rituales, símbolos, funciones sociales, parentesco, migraciones, redes, entre otros).
  • Diseños narrativos: el investigador contextualiza la época y lugar donde ocurrieron las experiencias y reconstruye historias individuales, los hechos, la secuencia de eventos y los resultados e identifica categorías y temas en los datos narrativos, para finalmente entretejerlos y armar una historia o narrativa general.
  • Diseños de investigación-acción: son aquellos donde se interviene (se producen cambios) al mismo tiempo que se investiga. Los pilares sobre los cuales se fundamentan los diseños de investigación-acción son: 1) los participantes que están viviendo un problema son los que están mejor capacitados para resolverlo. 2) La conducta de estas personas está influida de manera importante por el entorno natural. 3) La metodología cualitativa es la mejor para el estudio de los entornos naturalistas.
  • Diseños Fenomenológicos: se enfocan en las experiencias subjetivas de las personas. Responden a la pregunta ¿Cuál es el significado, estructura y esencia de una experiencia vivida
    por una persona, grupo o comunidad respecto de un fenómeno? El centro de indagación de estos diseños reside en las experiencias del participante.

Enfoque mixto de los diseños de investigación

Entre los diseños de investigación también se encuentra el enfoque mixto, el cual mezcla los principios y metodología de los enfoques cuantitativo y cualitativo.

Dicho esto, el enfoque mixto es un proceso que recolecta, analiza y vincula datos cuantitativos y cualitativos en una misma investigación o una serie de investigaciones para responder a un planteamiento.  En este caso, ambos métodos (cuantitativo y cualitativo) se entremezclan en la mayoría de sus etapas y la información recabada se triangula. Esto permite identificar alternativas, así como obtener una comprensión e interpretación, lo más amplia posible, del fenómeno de estudio.

Según Sánchez Valtierra, los métodos mixtos de investigación ofrecen una gran promesa para la práctica de la investigación.

Asimismo, señala que su característica principal es el pluralismo metodológico que, según su opinión, resulta en una investigación superior. Pues, utiliza las fortalezas de la investigación cuantitativa y las de la investigación cualitativa, combinándolas y minimizando sus debilidades

Dicho esto, entre las fortalezas de la investigación mixta destaca:

  • Las palabras, las imágenes y la narrativa se pueden utilizar para entender los números.
  • Los números se pueden utilizar para agregar precisión y para entender a las imágenes y la narrativa.
  • Se puede responder a una gama más amplia de preguntas.
  • Un investigador puede emplear las fortalezas de un método para superar las debilidades del otro.
  • La convergencia de conclusiones puede ayudar a corroborar los resultados.
  • La conjunción de técnicas cualitativas y cuantitativas produce un conocimiento más completo.

Por su parte, entre las debilidades se encuentran:

  • Puede ser difícil para el investigador mezclar adecuadamente ambos métodos.
  • Requiere mayor tiempo de realización.

Para concluir, creemos que estos tres enfoques son igualmente valiosos. Especialmente cuando los investigadores los aplican con rigor, los conocen en profundidad y hacen un esfuerzo por explotar sus virtudes, intentando que sus limitaciones condicionen en la menor medida posible las conclusiones a las que llegan.

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  • Araya, V., Alfaro, M., & Andonegui, M. (2007). Constructivismo: orígenes y perspectivas. Laurus13(24), 76-92.
  • Cuenya, L., & Ruetti, E. (2010). Controversias epistemológicas y metodológicas entre el paradigma cualitativo y cuantitativo en psicología. Revista colombiana de Psicología19(2), 271-277.
  • Hernandez, C., Fernandez, C y Baptista, M. (2010). Metodología de la investigación McGrawHill.
  • Ramos, C. A. (2015). Los paradigmas de la investigación científica. Avances en psicología23(1), 9-17.
  • Salgado Lévano, A. C. (2007). Investigación cualitativa: diseños, evaluación del rigor metodológico y retos. Liberabit13(13), 71-78.

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