El nacimiento de la psicometría

El experimento de Wundt fue realizado con una especie de medidor del pensamiento. Este instrumento era un péndulo calibrado con agujas que sobresalían a cada lado. El péndulo oscilaba de un lado a otro, golpeando campanas con las agujas.
El nacimiento de la psicometría
Paula Villasante

Escrito y verificado por la psicóloga Paula Villasante.

Última actualización: 11 marzo, 2022

La psicología moderna se vale de la psicometría actual para explicar algunas de sus vertientes, como son las diferencias individuales. Pero, ¿sabemos cómo surge esta forma de medir los atributos de la psicología?

Gran parte de la psicometría actual no se puede comprender sin atender a los antecedentes y orígenes históricos de los test psicológicos y de la medida de la inteligencia (1). Sin embargo, los primeros tests datan de mucho antes de lo que probablemente creas.

Aproximadamente desde el año 2200 a.C., un emperador en China ordenó que se examinaran a sus oficiales de gobierno cada tercer año para determinar si eran adeptos a su cargo. Con ello, estas pruebas continuaron haciéndose, siendo perfeccionadas con el paso del tiempo. Aún así, no fue hasta la dinastía Han (200 d.C.) que estos procedimientos fueron validados.

Psicólogo investigando psicometría

El inicio de la psicometría: la psicología experimental

La psicología experimental comienza a florecer a finales del siglo XIX en la Europa continental y Gran Bretaña. Es en este momento cuando la psicología comienza a alejarse del subjetivismo y la introspección que se había seguido hasta el momento. Así, las capacidades humanas comienzan a ponerse a prueba en laboratorios y los investigadores comienzan a utilizar procedimientos objetivos.

Pero, ¿quién propulsó estos cambios? En su mayoría, fueron psicólogos conocidos como Wundt, Galton, Cattell o Wissler. Ellos mostraron que era posible exponer a la mente a la medición científica. Ahí es cuando comienza a verse el nacimiento de la psicometría.

Las aportaciones de Wundt

Willhelm Wundt (1832 – 1920) fue un fisiólogo, psicólogo y filósofo que fundó el que se conoce como el primer laboratorio psicológico. Esto ocurrió en 1879 en Leipzig, Alemania.

El experimento de Wundt fue realizado con una especie de medidor del pensamiento. Este instrumento era un péndulo calibrado con agujas que sobresalían a cada lado. El péndulo oscilaba de un lado a otro, golpeando campanas con las agujas. Así, la tarea del observador consistía en tomar nota de la posición del péndulo cuando las campanas sonaban (1).

Así, Wundt consideraba que la diferencia entre la posición observada del péndulo y la posición real podía proporcionar un medio para determinar la velocidad de pensamiento del observador. A pesar de lo rudimentario, Wundt midió los procesos mentales y reconoció así las diferencias individuales (1).

Es por eso que es importante remarcar el estudio de las diferencias individuales y la influencia de las primeras investigaciones sobre inteligencia como precursoras de la psicometría.

La consolidación de la psicometría

Parece claro que la consolidación de la psicometría se refleja en el inicio del negocio de la evaluación psicológica. La American Psychological Association (APA) formó en 1895 un comité especializado en la nueva tecnología de los instrumentos de medición. En 1899, el presidente de la APA realizó un llamado a los psicólogos para que elaboraran tests. Estos debían tener ciertas características.

“(Los tests) pudieran ser aplicados tanto a niños como adultos, que fueran de tal forma que todas las personas tuvieran las mismas oportunidades de mostrar las capacidades examinadas, y que en aras de la economía del tiempo fueron diseñados de forma que se pudieran administrar a una clase o escuela de una vez”

Por su parte, el psicólogo Cattell fundó la Psychological Corporation para la producción industrial de tests en 1922. En 1947, se funda también el Educational Testing Service (ETS), encargado de producir tests estandarizados de rendimiento y test de aptitud académica.

Personas haciendo estadística y hablando sobre los tipos de validez

Sin embargo, las pruebas la creación de pruebas psicométricas no solo se limitaron al campo de la educación. Ya que, el gobierno estadounidense de aquella época, apoyó la evaluación psicológica de su ejército en la Primera y Segunda Guerra Mundial a través de escalas de inteligencia y de personalidad; hechos que contribuyeron significativamente al desarrollo y consolidación de la Psicometría.

Algunas revistas sobre psicometría

En 1901, Weldon, Galton y Pearson fundaron la revista Biometrika, que publica trabajos relacionados con la biología y la psicología. Thorndike funda en 1936 la revista Psychometrika, una gran referencia desde sus inicios. Desde entonces, la aparición de revistas relacionadas con la medición psicológica continúa (1). Estas son algunas:

  • Educational and Psychological Measurement.
  • British Journal of Statistical Psychology.
  • Journal of Mathematical Psychology.
  • Journal of Educational Measurement.
  • Multivariate Behavioral Research.
  • Applied Psychological Measurement.
  • Applied Measurement in Education…

Así, el término “psicometría” es actualmente el más extendido y general para hacer referencia a la medición psicológica. Se trata de la disciplina que mide diversas entidades psíquicas y es definida “el conjunto de métodos, técnicas y teorías implicadas en la medición de variables psicológicas” (2). Como resumen, podemos decir que es la ciencia de la medida de los aspectos “psicológicos” tales de una persona, como el conocimiento, las habilidades o su personalidad.

La importancia de las pruebas psicométricas

Gracias a la psicometría, la psicología cuenta con instrumentos de medición y cuantificación de los procesos psicológicos y las capacidades cognitivas. Por tanto, su creación contribuyó a la consolidación de la psicología como ciencia empírica.

Y es que, desde sus inicios, la psicometría se planteó los siguientes objetivos:

  • Establecer una metodología científica en el estudio de la mente, lo cual ha sido y sigue siendo una tarea compleja; pues los objetos de estudio son constructos intangibles, como: la inteligencia, las emociones o la personalidad.
  • Identificar la correlación entre los estímulos externos e internos y la respuesta humana, que es lo que constituye a las diferencias individuales.

Hoy en día, las pruebas psicométricas son de gran utilidad y muy populares en el ámbito de la Piscología Clínica y en la Orientación Educativa.

Por ejemplo, al ingresar al sistema escolar, muchos candidatos deben pasar pruebas psicométricas, que miden actitudes, vocaciones, rasgos de personalidad, etc. Asimismo, las evaluaciones aplicadas en el ámbito clínico pueden contribuir al establecimiento de un diagnóstico, como es el caso de las escalas de depresión y ansiedad.

Sin embargo, la evaluación psicométrica no se limita a estos dos campos; ya que también es muy aplicada en otras especialidades, como es el caso de la Psicología Forense. En este contexto, las pruebas ayudan al psicólogo a detectar algún trastorno en los acusados e, incluso, los resultados pueden servir como prueba en los procesos judiciales.

Por su parte, en el ámbito empresarial, los psicólogos de las organizaciones recurren a una variedad de pruebas psicométricas para valorar las destrezas y rasgos de personalidad de los candidatos en los procesos de selección de personal.

Asimismo, en la Psicología del Deporte, las pruebas psicométricas son una excelente herramienta para medir el nivel de  motivación y concentración de los deportistas. Y, a partir de allí, hacer las intervenciones pertinentes para mantenerla o mejorarla.

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  • Barrero, M. J. O. (2014). Introducción a la historia y conceptos básicos de la psicometría.
  • Muñiz, J. (1998). La teoría clásica de los tests. Madrid: Pirámide
  • Gregory, R. (2001). Evaluación psicológica: historia, principios y aplicaciones. México: Manual Moderno