SLC6A4: ¿está este gen relacionado con la depresión?

Este artículo ha sido verificado y aprobado por la psicóloga Gema Sánchez Cuevas el 7 junio, 2019
Sonia Budner · 7 junio, 2019
Varios estudios habían vinculado en los últimos años al gen transportador de serotonina SLC6A4 y a su polimorfismo 5-HTTLPR con la depresión. Un último informe, presentado a principios de este año, descarta este vínculo y abre nuevas posibilidades a la investigación.

Son varios los factores que se posicionan como precipitantes de la depresión: se han barajado especialmente tres. Por un lado, tenemos una variación genética en el gen transportador de serotonina, el SLC6A4, que parecía comportar un mayor riesgo de sufrir depresión.

También las influencias ambientales, los sucesos negativos o traumáticos que suceden a veces en la vida son un factor importante de desarrollo de depresión. Aunque parece que la combinación de los dos es la causa más probable.

No todas las personas que han sufrido un evento traumático o especialmente negativo han desarrollado per se una depresión. Este hecho, combinado con la variación de un alelo de riesgo específico en el gen SLC6A4, parecía indicar un alto nivel de riesgo de padecer una depresión.

Mujer con depresión

La serotonina y la depresión

La serotonina es un neurotransmisor involucrado en multitud de funciones cognitivas y procesos fisiológicos. Es una sustancia química derivada del aminoácido triptófano. En el cerebro es en donde se concentra la menor cantidad de serotonina, y lo hace en áreas como el mesencéfalo y el hipotálamo.

A pesar de este pequeño porcentaje concentrado en el cerebro, parece que sus niveles en estas zonas se relacionan directamente con los estados de ánimo y algunos patrones de comportamiento, como el sueño y el deseo sexual. En el caso de la depresión se produce una reducción de la concentración de serotonina en el cerebro.

Los estudios sobre el SLC6A4

El SLC6A4 es el gen transportador de serotonina más asociado con la depresión. En especial, el polimorfismo 5-HTTLPR de este gen transportador. Parece que, en determinados casos, algunas personas con ligeras variaciones en su ADN podrían ver afectada la proteína que produce el gen SLC6A4.

Durante los años 90, varios estudios sugirieron que las personas que portaban uno o dos alelos cortos de este gen tenían mayores posibilidades de desarrollar una depresión.

Más tarde, en el año 2003, el equipo del Dr. Caspi presentó otro estudio en el que se asociaba los efectos del genotipo 5-HTTLPR con la depresión, y además lo hacían por una interacción entre el gen y el ambiente. Las personas con al menos un alelo corto del gen desarrollaban depresiones más graves al experimentar un evento negativo que las que poseían dos alelos largos.

Apuntaron también, que la misma variación del alelo corto no desarrollaba depresión sin un evento negativo o traumático. Es decir, debían darse las dos situaciones genética y ambiental para desarrollar la depresión. Esto hizo que se prestara mucho interés por el gen transportador de serotonina SLC6A4 y el polimorfismo 5-HTTLPR durante los siguientes años.

En 2009, un metanálisis realizado por el Dr. Risch rebatía los resultados de Caspi y su equipo. Las conclusiones de este nuevo informe seguían asociando los eventos traumáticos y estresantes al riesgo de sufrir depresión; sin embargo, los resultados concluyeron en que el genotipo 5-HTTLPR no tenía ningún efecto sobre la depresión ni interactuaba con los factores ambientales.

El gen de la controversia

A pesar de las conclusiones publicadas por el equipo de Risch, durante los siguientes años siguieron publicándose cientos de informes que asociaban la variación del SLC6A4 y su polimorfismo a la depresión.

A principios de este año 2019, un nuevo estudio decidió terminar con la controversia del gen transportador de serotonina y la depresión. En este caso ha sido el equipo de Richard Border. Los resultados obtenidos tras la revisión de los datos de varios cientos de miles de sujetos han sido contundentes.

Este último estudio descarta por completo que la variación del polimorfismo del gen SLC6A4 tenga nada que ver con la depresión, ni tampoco existe evidencia estadística que relacione la depresión con la interacción del genotipo con el ambiente.

Serotonina

La serotonina sigue siendo la gran candidata

Aún así, el estudio de Border, no descarta la relación de los niveles de serotonina con la depresión, pero no es debido a variaciones genéticas en el SLC6A4, ni en su polimorfismo 5-HTTLPR. Esto nos deja un vacío en el estudio de las posibles causas genéticas de la depresión y las futuras investigaciones deberán abordarse con una nueva perspectiva. Esto nos da una idea de lo compleja que es cualquier enfermedad mental.

Las influencias y el posible origen genético de la depresión siguen siendo campo abierto para la investigación, que deberá tener en cuenta la gran complejidad de los trastornos psicológicos y sus correlatos biológicos.

  • Ocklenburg, Sebastian (2019) The Serotonin Transporter Gene and Depression. A new large-scale study casts doubt on a widely reported association. Psychology Today
  • Starr, L. R., Hammen, C., Brennan, P. A., & Najman, J. M. (2012). Serotonin transporter gene as a predictor of stress generation in depression. Journal of abnormal psychology, 121(4), 810–818. doi:10.1037/a0027952
  • Border R, Johnson EC, Evans LM, Smolen A, Berley N, Sullivan PF, Keller MC. (2019). No Support for Historical Candidate Gene or Candidate Gene-by-Interaction Hypotheses for Major Depression Across Multiple Large Samples. Am J Psychiatry, 176, 376-387.
  • Caspi A, Sugden K, Moffitt TE, Taylor A, Craig IW, Harrington H, McClay J, Mill J, Martin J, Braithwaite A, Poulton R. (2003). Influence of life stress on depression: moderation by a polymorphism in the 5-HTT gene. Science, 301, 386-389.