Oído absoluto, el don de los genios musicales

Solo 1 de cada 10 000 personas disponen del oído absoluto, es decir, la capacidad de identificar cualquier nota musical y de reproducirla al instante sin ninguna referencia. Hoy queremos saber un poco más sobre la "habilidad de los grandes músicos".
Oído absoluto, el don de los genios musicales
Valeria Sabater

Escrito y verificado por la psicóloga Valeria Sabater el 18 agosto, 2021.

Última actualización: 18 agosto, 2021

Oliver Sacks señalaba que exponer de manera temprana a los bebés a estímulos auditivos podía favorecer la habilidad que hoy conocemos como oído absoluto. Sin embargo, otros expertos en el campo musical advierten que esta habilidad, aunque se puede entrenar, responde más bien a una bendición genética. A un regalo con la que solo unos pocos vienen al mundo.

Ahora bien, pero… ¿a qué nos referimos cuando hablamos de este término? El oído absoluto es la capacidad de identificar cualquier sonido y asociarlo con una nota musical. No se necesitaría ninguna referencia. Son personas con una memoria musical prodigiosa. Los estudios que ahora detallaremos afirman que esta habilidad está presente en 1 de cada 10.000 personas.

Se trata de una competencia muy apreciada por los músicos. Son personas capaces, por ejemplo, de reproducir a la perfección en un instrumento una canción o parte de ella, escuchada una única vez… y sin contar con otro tipo de referencia.

Solo los niños pueden ser iniciados en el oído absoluto. Es muy difícil que un adulto llegue a desarrollar esta habilidad en la edad madura.

niño ojos claros con oido absoluto

¿Qué es el oído absoluto?

La capacidad de reconocer tonos aislados instantáneamente es para los expertos poco más que un regalo. Sobre todo, si uno desea iniciarse en el mundo de la música. Lo cierto es que el sentido del oído parece ser uno de los menos desarrollados cuando venimos al mundo. Los bebés, por ejemplo, tienen más evolucionado el sentido del olfato, imprescindible para la lactancia.

Trabajos de investigación, como los realizados en la Universidad McGill (Canadá) nos señalan algo interesante. El ojo humano no tiene problemas para discriminar entre los distintos espectros de color. Sabemos identificar al segundo el azul, el verde, el rojo… Sin embargo, el ‘tono absoluto’, esa capacidad para identificar, discriminar y etiquetar tonos sin referencia alguna no es un don popular.

Según Levitin y Rogers (2005), si a los 9 años un niño no ha dado pistas del oído absoluto, es muy difícil que lo desarrolle más tarde. De este modo, es posible que más de uno se pregunte si estos niños prodigio, como bien lo fue Mozart, no disponen quizá de una capacidad auditiva más afinada que la media.

Todos nosotros podemos distinguir cerca de 3000 matices de sonido, los cuales, van siempre desde los 20 hasta los 20 000 Hz. ¿Significa esto que quienes disponen de un oído absoluto tienen un potencial auditivo más elevado? La respuesta es “no”.

¿Qué características presentan las personas con oído absoluto?

Lo venimos indicando. El oído absoluto se manifiesta de manera temprana en niños de entre 2 y 9 años. Por ello, Oliver Sacks recomendaba exponer lo antes posible a los niños a todo tipo de estímulos auditivos y no solo para desarrollar sus competencias musicales.

Un cerebro sensible y hábil en la competencia musical es un cerebro con gran potencial cognitivo, parece que capaz de desarrollar mejores competencias lingüísticas y matemáticas.

Veamos no obstante, qué pistas da esta competencia auditiva temprana:

  • Identificar las notas musicales rápidamente y reproducirlas en cualquier instrumento musical.
  • Pueden también cantar y entonar esa nota a la perfección. A veces, basta con que escuchen una canción una vez para que puedan cantarla también imitando cada nota musical.
  • Sonidos usuales, como las bocinas de los coches o escuchar a la gente subir escaleras, evocan en ellos notas musicales.

¿Cuál es el origen del oído absoluto?

El oído absoluto es un don de origen cognitivo que parte de una capacidad: memoria de la frecuencia o memoria del sonido. Se cree también que los niños que demuestran de manera temprana esta competencia también tienen mayores habilidades comunicativas. Hablan de manera más temprana e imitan cada tono, dando forma a una articulación casi perfecta.

Así, estudios como los realizados en la Universidad de Texas por el doctor Joseph Profita, señalan que el origen del oído absoluto podría ser genético y por lo general, aparece más en las niñas. Por otro lado, cabe señalar otro aspecto interesante. Se ha podido observar que esta competencia es más recurrente en países con lenguas tonales.

Hay idiomas como el chino, el vietnamita y también el yoruba en África en los que son frecuentes las diferentes tonalidades de voz a la hora de expresar las palabras. Es en esas poblaciones donde más abunda el oído absoluto. Por tanto, sería un factor genético asociado a determinadas regiones y vinculado a la lengua propia que define a dicha comunidad.

chica experimentando el oído absoluto

¿Se puede entrenar?

¿Se puede entrenar el oído absoluto? Lo cierto es que llevamos más de un siglo intentando inocular esta habilidad empleando diferentes tipos de intervención sin haber cosechado todavía ningún éxito. Por otro lado, lo que sí parece es que somos capaces de identificarla antes o de que el niño comience a desarrollarla de una manera más precoz, cuando cuenta con la genética necesaria, empleando estimulación temprana.

Hay programas desarrollados desde la Universidad de Tokio que siguen esta misma idea. Llevan desde los años 80 aplicando un tipo de educación musical en niños de entre 2 y 5 años. Es imprescindible que los pequeños estén siempre en ese intervalo de edad para iniciarse en esta competencia, ya que se considera el periodo crítico por excelencia para desarrollar el oído absoluto.

De momento, en la edad adulta no se han visto avances. Quizá dentro de unos años sepamos cómo adquirir esa habilidad tan particular.

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  • Drayna, D., Manichaikul, A., DeLange, M., Snieder, H. y Spector, T. (2001). «Genetic correlates of musical pitch recognition in humans». Science 291. 1969–1972.
  • Levitin, Daniel & Rogers, Susan. (2005). Absolute pitch: Perception, coding, and controversies. Trends in cognitive sciences. 9. 26-33. 10.1016/j.tics.2004.11.007.
  • Saffran, J. R. y Griepentrog, G. J. (2001). «Absolute pitch in infant auditory learning: Evidence for developmental reorganization». Developmental Psychology 37. 74–85.
  • Oliver Sacks (mayo de 1995). «Musical Ability». Science 268 (5211). 621–622.
  • Korpell, H. S. (1965). «On the mechanism of tonal chroma in absolute pitch». American Journal of Psychology 78298-300.